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24 Moments marquants de l'histoire du bourbon

Le bourbon était si simple: un spiritueux humble et économique du Kentucky. Vous pouvez le boire pur, ou avec de la glace, peut-être même mélangé avec du soda – il n'a pas besoin d'être fétichisé. Au cours de deux siècles d'existence, le bourbon a connu des hauts et des bas, mais il a toujours été fiable. Souvent moins de 20 dollars la bouteille aussi, que vous ayez favorisé Jim ou Jack ou même l'un des «Olds» (Crow, Grand-Dad, Weller).

Et puis le bruit est venu et le bourbon a perdu la raison.

Les distilleries ont commencé à sortir des bourbons qui coûtent des centaines de dollars. Les buveurs les ont débarrassés des rayons des magasins. Les marchés noirs sont apparus pour vendre ces bouteilles en ligne pour encore plus d'argent.

Soudainement, le seul bourbon que l'on pouvait trouver plus était ces humbles Jims et Jacks and Olds à prix économique qui ont toujours été là pour nous. Dans le bourbon, plus les choses changent, plus elles restent les mêmes.

Ce sont les 24 moments qui ont construit une industrie, l'ont aidée à survivre pendant des périodes troublées, l'ont élevée dans l'air du temps et en ont fait ce qu'elle est aujourd'hui.

1785: Basil Hayden amène des immigrants au Kentucky

Catholique vivant dans le Maryland, Hayden a été chargé d'amener 25 familles locales dans le comté de Nelson, dans le Kentucky, pour aider à créer une communauté religieuse. Beaucoup de ces gens étaient des immigrants écossais, irlandais et anglais, et beaucoup avaient déjà distillé dans leur sang. Hayden était également distillateur et aujourd'hui deux bourbons portent son nom, Basil Hayden et Old Grand-Dad.

1791: La rébellion du whisky envoie plus de distillateurs au Bluegrass

Le secrétaire au Trésor Alexander Hamilton impose une taxe d'accise sur le whisky – la première taxe jamais imposée sur un produit national par ce nouveau gouvernement américain – pour tenter de rembourser les dettes de la révolution américaine. Cela a mis en colère de nombreux agriculteurs de l'ouest des Appalaches qui ont souvent distillé leur grain d'accise en whisky. À leur tour, bon nombre d'entre eux ont déménagé dans les paradis fiscaux du Kentucky et du Tennessee.

Années 1790: le bourbon vieillit accidentellement en baril

Le Kentucky n’avait pas que des distillateurs, il avait aussi du maïs indien exceptionnel et un accès à de l’eau filtrée par le calcaire. Plus important encore, il était situé sur la rivière Ohio, où des barils de ce whisky de maïs de nouvelle fabrication seraient chargés sur des bateaux plats à Lexington et envoyés à la Nouvelle-Orléans. (Beaucoup affirment qu'un pasteur et distillateur du comté de Bourbon, Elijah Craig, a été le premier à comprendre que la méthode de stockage la moins chère était de nettoyer un tonneau de poisson en brûlant l'intérieur de celui-ci, puis d'y ajouter le whisky.) le bourbon »est arrivé au port 90 jours plus tard, les fûts de chêne calciné avaient pris une couleur caramel liquide et le rendaient beaucoup plus savoureux.

1818: Il a fait la purée, la purée aigre

Bien que l'inventeur de ce processus soit généralement crédité au Dr James C. Crow (de renommée Old Crow), son utilisation a été retracée plus loin que cela. Au début du 19ème siècle, les distillateurs ont commencé à «aigrir» leur purée de whisky en ajoutant une partie du liquide acide filtré de la purée précédente, connue sous le nom de backset. Cela ne ferait pas qu'inhiber la croissance bactérienne, cela ajouterait à la saveur du produit final. Aujourd'hui, presque tout le bourbon est de la «purée aigre», et beaucoup l'indiquent même sur leurs étiquettes.

1870: Old Forester est mis en bouteille

Un ancien vendeur de produits pharmaceutiques, George Garvin Brown, a eu un coup de génie lorsqu'il a décidé de vendre son bourbon Old Forester non pas en fûts, mais en bouteilles en verre scellées. C'était une décision avisée; Old Forester n'a littéralement jamais cessé de produire depuis lors, même pendant la Prohibition, le bourbon le plus ancien aux États-Unis aujourd'hui.

1897: Loi sur la mise en bouteille en bon

Mais tout n’était pas de haute qualité – de nombreux embouteilleurs et redresseurs douteux prenaient leur whisky et ajoutaient tout, du jus de pruneau au tabac à broche dans leurs bouteilles de «bourbon». Ainsi, le besoin d'une assurance de qualité s'est fait sentir et les distilleries légitimes ont fait pression sur le Congrès pour qu'il adopte une législation. Pour obtenir la désignation «Bottled-in-Bond», les whiskies devaient provenir d'une saison de distillation avec la permission d'un distillateur dans une distillerie, puis vieillir dans un entrepôt sous douane fédéral pendant au moins quatre ans, avant d'être mis en bouteille à exactement 100 preuves.

1919: Bourbon trouve une échappatoire à l'interdiction

S'il y avait une bonne vingtaine de distilleries dans le comté de Bourbon à un moment donné, après la ratification du 18e amendement, ironiquement, le comté ne produirait plus jamais de bourbon. Pendant ce temps, six grandes distilleries du Kentucky ont exploité une faille et ont commencé à fabriquer du whisky «médicinal» – en réalité, en apposant simplement des étiquettes de prescription sur des flacons de bourbon. (Les Américains «malades» devraient demander à un médecin de déclarer qu'ils souffraient de l'une des 27 affections.) À la fin de la «Noble expérience» de l'interdiction en 1933, des conglomérats comme Schenley, Seagram et National avaient acquis de nombreux distilleries.

1935: «Pappy» Van Winkle ouvre Stitzel-Weller

Vendeur d'alcool itinérant dès l'âge de 18 ans, Julian «Pappy» Van Winkle, avec un partenaire, a repris W.L. Weller & Sons en 1915 et a immédiatement commencé à produire du bourbon stellaire en collaboration avec A. Ph. Stitzel, même pendant la Prohibition. Le Kentucky Derby Day 1935, la première distillerie de Van Winkle, Stitzel-Weller, ouvrira ses portes, faisant finalement des vagues pour leur bourbon blé unique vu dans des produits comme Old Fitzgerald, Cabin Stiller et Weller. Quand il est mort en 1965, qui aurait jamais deviné qu'un jour Pappy serait le nom familier du bourbon du 21e siècle?

1947: Frank Sinatra commence à draguer Jack Daniel's

Peut-être une histoire d’origine apocryphe, Sinatra prétendrait que Jackie Gleason lui avait dit que le whisky du Tennessee était une «boisson pour homme». Il est rapidement devenu le plus grand fan de la marque, arborant un drapeau Jack chez lui à Palm Springs et finissant chaque jour une bouteille entière de Old No. 7, deux doigts sur trois glaçons dans un verre à whisky. Beaucoup disent que Sinatra a transformé cette petite marque du Tennessee en littéralement la plus grande marque de bourbon au monde (oui, les nerds, le whisky du Tennessee est du bourbon). En 2013, Jack Daniel a rendu la pareille en lançant Sinatra Select, une mise en bouteille limitée et haut de gamme.

1954: Jimmy Russell horloges à Wild Turkey

Il y a quelque 66 ans, le 10 septembre 1954, un garçon de 19 ans élevé à seulement six miles de la distillerie JTS Brown à Lawrenceburg, est venu à sa première journée de travail de balayage des sols. Il sera bientôt encadré dans l’art de fabriquer le bourbon Wild Turkey de la distillerie par le deuxième maître distillateur de la marque, ainsi que par Ernest W. Ripy, Jr., le fils des premiers propriétaires de la distillerie. À la fin des années 1960, Russell avait les clés du château. En tant que maître distillateur, l'adorable «Bourbon Buddha» a parcouru le monde en tant qu'ambassadeur du bourbon, voyant enfin les fruits de son travail au cours des deux dernières décennies. Aujourd'hui, à 86 ans, Russell reste le maître distillateur le plus ancien au monde, produisant toujours certains des meilleurs whiskies du monde, avec son fils et collègue maître distillateur de Wild Turkey, Eddie Russell.

1958: Maker’s Mark crée la catégorie Premium Bourbon

Bill Samuels Sr. zigzageait quand les autres zag, lançant un whisky haut de gamme dans un emballage élégant à un moment où les gens s'éloignaient du bourbon. Le gambit finirait par payer. Dans les années 1980, la bouteille emblématique de forme carrée cirée rouge était considérée comme la Rolls Royce de l'industrie parmi un parking de Pintos. Les touristes de bourbon visitaient la distillerie Loretto dès 1968 et aujourd'hui, beaucoup attribuent à Samuels et à Maker’s Mark le lancement du boom actuel du bourbon.

1964: le bourbon devient un «produit distinctif»

Inquiet que le reste du monde ait les yeux rivés sur le vol du produit américain, en 1958, le Bourbon Institute a été créé dans le seul but d’obtenir au bourbon les mêmes protections réglementaires internationalement reconnues dont bénéficient les catégories de produits comme le cognac et le champagne. Lobbying Congress, le 4 mai 1964, le bourbon a été officiellement reconnu comme un «produit distinctif des États-Unis». Le bourbon ne pouvait désormais être produit qu'en Amérique (pas seulement au Kentucky comme certains commentateurs Internet vous le feront croire), mettant fin au bourbon fabriqué au Mexique.

1969: Les spiritueux blancs émergent, le whisky léger est créé et une surabondance se produit

Dans les années 1960, les spiritueux blancs comme la vodka et le gin ont envahi la scène des bars, portant un coup dur à l'industrie du bourbon. Les distilleries ont mis au point un plan pour créer un produit entièrement nouveau pour rivaliser: le whisky léger, distillé à une telle preuve qu'il avait le goût de la vodka. C'était un désastre abject. Au début des années 1980, les ventes de bourbon avaient chuté et de nombreux fûts et bouteilles se trouvaient sans personne pour les acheter – un destin que les collectionneurs regretteraient un jour car le bourbon vintage de cette époque est maintenant très souhaité.

1976: La dinde sauvage ajoute du miel

Grincer des dents si vous le devez, mais une autre tentative pour repousser les spiritueux blancs et positionner le bourbon comme moins de votre «boisson du vieil homme» consistait à ajouter des saveurs. Jimmy Russell a été le premier à penser à faire une liqueur en mélangeant la dinde sauvage avec du miel pur. C'était un énorme succès, et d'autres marques de bourbon commençaient à proposer leurs propres concepts aromatisés. Cela conduirait éventuellement à des sensations de whisky aromatisé fruité, telles que Fireball et Skrewball Peanut Butter Whiskey.

1984: les barils simples et les petits lots arrivent (mais seul le Japon s'en soucie)

Voulant impressionner les consommateurs japonais, la nouvelle distillerie Ancient Age a demandé à son maître distillateur Elmer T. Lee de créer un produit vraiment unique en son genre. Il a chassé des barils de «miel» primo de l'entrepôt H et les a mis en bouteille tels quels. Le Blanton serait le premier bourbon commercial à un seul baril au monde – c'était une sensation au Japon, même s'il allait s'effondrer au niveau national. Pourtant, cela a donné aux autres distilleries de bourbon de nouvelles idées. L’année 1988 amènera le Booker’s de Jim Beam, un petit lot à l’épreuve du canon. En 1992, la sortie de Knob Creek de Jim Beam commençait à séduire de plus en plus de néophytes dans le monde du bourbon.

1994: Pappy Van Winkle a frappé les étagères

En 1972, le fils de Pappy, Julian Van Winkle Jr., a lancé la marque Old Rip Van Winkle, vendant du bourbon qu'il avait acquis de Stitzel-Weller après la vente de ses marques la même année. En 1981, son fils, Julian Van Winkle III, dirigeait les opérations, vendant finalement Old Rip Van Winkles de 12 et 15 ans (des bourbons qui n'existaient qu'en raison de la surabondance susmentionnée). En 1994, il eut le courage de sortir un bourbon de 20 ans alors inouï, qu'il appela Pappy Van Winkle, du nom de son grand-père. Il serait immédiatement acclamé dans tout le pays. Pappy Van Winkle 23 ans viendrait en 1998 et les 15 ans arriveraient en 2004.

1999: Le Bourbon Trail est officiellement créé

Avec un regain d'intérêt pour le bourbon, le tourisme a commencé à prendre son envol et les distilleries ont sagement décidé de le capitaliser, en ouvrant des boutiques de cadeaux et en proposant des visites publiques. À l’approche de l’an 2000, la Kentucky Distillers ’Association a déposé une marque et a lancé le Kentucky Bourbon Trail. Au départ, sept des huit distilleries majeures y figuraient, et aujourd'hui huit autres distilleries artisanales comme Wilderness Trail sont également incluses. Le Bourbon Trail aurait attiré au Kentucky 2,5 millions de touristes au cours des cinq dernières années.

2002: Four Roses recommence à vendre du bourbon

Marque autrefois vénérable, Seagram a transformé en 1967 Four Roses en un whisky mélangé, le découpant avec un esprit et un arôme neutres. Et pourtant, au Japon, il était toujours vendu comme un bourbon pur et était un énorme succès. Lorsque Jim Rutledge a pris la relève en tant que maître distillateur en 1995, il a commencé à faire pression sur ses patrons pour que Four Roses revienne à son ancienne gloire aux États-Unis. Il a finalement réalisé son souhait lorsque la société japonaise Kirin a acheté la marque en 2002. Le bourbon pur reviendrait en effet en Amérique, et en 2004, Four Roses vendait même des embouteillages à un seul baril, offrant aux buveurs la chance d'essayer l'une des 10 recettes de mashbill-levure la distillerie propose (quelque chose de tout à fait unique dans l'industrie).

2006: Willett propose des barils simples

Tout a changé chez Kentucky Bourbon Distillers lorsque le fils du propriétaire Even Kulsveen, Drew, a rejoint l'entreprise familiale en 2003. Presque immédiatement, il a commencé à prendre le stock incroyable de l'entreprise (plus de bourbon surabondant provenant d'endroits comme Bernheim, Heaven Hill et même Stitzel-Weller), et le libérant sous forme de fûts simples non filtrés à froid. Des bourbons et des seigle aussi bien vieillis et à haute résistance étaient presque inconnus à l'époque, et des embouteillages comme Red Hook Rye et Doug's Green Ink deviendraient bientôt certains des whiskies américains les plus convoités de tous les temps. Même aujourd'hui, Willett inspire un fanatisme parmi les cognoscentiels qu'aucune autre marque ne correspond, pas même Pappy.

2007: Arrivée de Parker’s Heritage et d’autres «LE»

Buffalo Trace avait déjà ses versions limitées comme Van Winkles et sa célèbre collection d'antiquités Buffalo Trace, et d'autres distilleries jetteraient bientôt leurs propres chapeaux dans le cercle de rareté. Cette édition annuelle limitée de Heaven Hill (ou «LE» dans le jargon des collectionneurs) serait l’une des premières à faire sa marque, du nom du maître distillateur bien-aimé (et maintenant décédé) de la distillerie Parker Beam.

2007: Apparition des bourbons non-Kentucky

N'oublions pas que le Kentucky n'est pas le seul État légalement autorisé à fabriquer du bourbon. Et, alors que le whisky artisanal a commencé à monter en puissance en Amérique au milieu du mois d'août, d'autres États ont commencé à s'y attaquer. L’un des premiers était Hudson Baby Bourbon de New York, produit par Tuthilltown Spirits dans la vallée de l’Hudson. Aujourd'hui, à peu près tous les États produisent un bourbon ou deux, cependant, si vous parlez à un Kentuckien, ils vous diront qu'aucun d'entre eux ne vaut rien. Mais nous vous recommandons de goûter et de décider par vous-même.

2012: Le marché noir émerge

Le bourbon ayant toujours été l’esprit de tous les hommes, les distilleries avaient souvent hésité à le surfacturer. Mais, quand tout le monde veut Pappy Van Winkle, un PDSF de 80 dollars ne suffit pas. Ainsi, au début des années 2010, un marché secondaire a commencé à se former, d'abord ad hoc sur eBay et Craigslist, avant de s'organiser un peu plus via des groupes privés sur Facebook avec des noms comme Strong Water Showcase et BSM (Bourbon Secondary Market). Des tournois et des transactions ont suivi et des versions comme George T. Stagg et Weller Full Proof ont commencé à se rapprocher de leur vraie valeur marchande. Cependant, tout le monde n'était pas content; le 13 juin 2019, Facebook a fermé tous les groupes de marché secondaire.

2014: Le rideau est retiré sur MGP Madness

Le sale petit secret de l'industrie était que beaucoup de ces «distilleries» artisanales de l'Iowa, de la Virginie-Occidentale ou du Vermont ne distillaient pas leurs propres bourbons et seigle, mais les achetaient plutôt auprès de Midwest Grain Products (ou MGP), une méga-distillerie Lawrenceburg, Ind. Heureusement, MGP a fait du très bon whisky – et a offert certains des plus vieux bouillons de seigle – et a aidé des marques comme High West et Smooth Ambler à atteindre la célébrité parmi les geeks du whisky.

2020: Sticker Label Mania prédit la fin des temps

Premièrement, les bars, les points de vente au détail et les groupes de whisky privés ont commencé à acheter des «pics» à un baril auprès des principales distilleries. Ensuite, certains d'entre eux ont commencé à ajouter leurs propres décalcomanies caricaturales à la bouteille. Soudainement, le simple fait d’avoir un autocollant de 50 cents sur un seul tonneau de, disons, Eagle Rare ou Russell’s Reserve le transformerait comme par magie en quelque chose d’une valeur de plusieurs centaines de dollars. L'industrie n'a peut-être pas encore complètement sauté le requin, mais si vous le souhaitez, vous pouvez probablement acheter une bouteille avec un autocollant de requin ces jours-ci.

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