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Combattre les maladies fongiques des vignobles, avec et sans cuivre

Pour les vignerons biologiques, les pulvérisations à base de cuivre se sont révélées être l'outil le plus efficace pour lutter contre le mildiou. Prévalente dans les régions à printemps et étés chauds et humides, la maladie fongique peut anéantir des millésimes entiers. Non traitée, elle peut même tuer les vignes. Pour les producteurs biologiques dans de grandes parties du nord de l'Europe et de l'est des États-Unis, le cuivre n'est donc pas seulement un outil, mais une nécessité.

En janvier 2019, la Commission européenne a promulgué une nouvelle loi réduisant la quantité de cuivre pouvant être utilisée en agriculture biologique. La décision est intervenue après que l'Autorité européenne de sécurité des aliments a publié une évaluation des risques très médiatisée, qui a montré que les composés du cuivre présentent des risques pour les travailleurs agricoles, les animaux et les vignobles.

Dans des régions comme Bordeaux, les producteurs biologiques doivent désormais s'adapter à ces nouvelles limites tout en luttant efficacement contre le mildiou. Sinon, les seules options sont de passer à des produits chimiques synthétiques ou d'accepter des réductions de rendement importantes et coûteuses. Cependant, il y a peut-être de l'espoir à l'horizon: de nombreux essais dans le monde testent si de nouveaux fongicides organiquement acceptables pourraient compléter ou même remplacer un jour le cuivre.

Pour découvrir comment les vignerons biologiques font face aux nouvelles limites et pour voir ce que l'avenir réserve aux régions sensibles au mildiou, VinePair s'est entretenu avec plusieurs producteurs de Bordeaux et des viticulteurs connaissant les innovations potentielles.

Les avantages et les inconvénients de l'utilisation du cuivre

Bien que le mildiou ne soit en aucun cas le seul défi auquel sont confrontés les vignerons atteints de maladies fongiques, il est parmi les plus importants. «Si elle n'est pas contrôlée, elle a le potentiel de tuer votre vigne (car) elle réduit la capacité (de la vigne) de stocker les nutriments dont elle a besoin pour passer l'hiver», explique le Dr Katie Gold, professeur adjoint d'écologie et d'épidémiologie des maladies du raisin à L'Université de Cornell. "Beaucoup d'autres maladies fongiques auront un impact sur les cultures au cours de la saison, mais elles ne tueront pas nécessairement la vigne."

Depuis les années 1800, les vignerons combattent le mildiou avec une solution de cuivre appelée bouillie bordelaise. Autrement connue sous le nom de bouillie bordelaise, la solution contient un mélange de sulfate de cuivre, de chaux et d'eau. Bien qu'autorisée en viticulture biologique, l'utilisation prolongée de fortes concentrations de bouillie bordelaise (et d'autres solutions à base de cuivre) peut être extrêmement nocive pour les vignobles.

«En Europe, où ils l'utilisent largement, le cuivre peut laisser des métaux lourds à la surface du sol, qui ne peuvent pas être métabolisés par les micro-organismes», explique le Dr Akif Eskalen, phytopathologiste et spécialiste de l'extension à UC Davis.

Lorsque le cuivre s'accumule, il affecte la concentration de micro-organismes utiles, le pH du sol et, finalement, la croissance de la vigne, explique Eskalen. Dans des régions comme Bordeaux, où des solutions de cuivre sont pulvérisées depuis plus d'un siècle, cela peut être un problème courant. Le problème est encore aggravé par les producteurs non biologiques qui utilisent le cuivre aux côtés d'herbicides chimiques, une combinaison qui peut être toxique pour les sols.

Mais ailleurs dans le monde, dans les régions où le mildiou n'est pas aussi courant, l'accumulation de cuivre n'est pas un problème.

En 2019, une organisation dirigée par des producteurs, Organic Winegrowers New Zealand (OWNZ), a commandé une étude d'évaluation des sols, mesurant le niveau de cuivre dans les sols après huit ans de gestion biologique. «Nos chercheurs indépendants ont constaté qu’il n’y avait aucun signe de niveaux élevés de cuivre dans les sols organiques du vignoble après huit ans de gestion biologique», explique Rebecca Reider, coordinatrice nationale d’OWNZ. "Nous n'avons pas été surpris par ce résultat, mais nous avons été ravis de le recevoir."

Comment les producteurs s'adaptent dans les régions à forte pression duveteuse

Cette année a marqué le deuxième millésime que les producteurs biologiques européens adaptent aux nouvelles limites du cuivre. Auparavant, les vignerons pouvaient pulvériser jusqu'à 6 kilogrammes par hectare par an (environ 5 livres par acre). Maintenant, ils peuvent appliquer 4 kilogrammes par hectare et par an (environ 3,5 livres par acre). La loi permet de prendre des niveaux sur une moyenne de sept ans, ce qui signifie que dans les millésimes particulièrement humides, les producteurs peuvent dépasser cette limite.

Cette année s'est révélée être un de ces millésimes à Bordeaux.

Pierre Cazeneuve, propriétaire de Château Paloumey dans le Médoc, décrit 2020 comme l'une des «pressions de mildiou les plus difficiles» qu'il ait connues au cours des 10 ou 15 dernières années. Cazeneuve pratique l'agriculture biologique depuis cinq ans, et lorsque les réductions sur le cuivre ont été annoncées pour la première fois, un millésime comme celui-ci a été son pire cauchemar. Mais avec seulement un mois restant où il devra potentiellement pulvériser, il est surpris de constater qu'il n'a jusqu'à présent utilisé que la moitié de son allocation annuelle.

Comment s'est-il adapté? Premièrement, Cazeneuve a baissé d'environ 25% la concentration de cuivre qu'il inclut dans ses sprays. «La régularité et la précision de la pulvérisation semblent être la meilleure solution plutôt que la quantité», dit-il. Cazeneuve a également entamé les travaux viticoles essentiels le plus tôt possible, et a veillé à se tenir au courant des processus qui améliorent l'aération. Il a également surveillé la météo de près, en la surveillant avec quatre applications de téléphonie mobile différentes pour s'assurer qu'il pulvérise au moins un jour à l'avance lorsque la pluie est à l'horizon, bien que ce ne soit pas nouveau. «Certaines personnes regardent Twitter, je regarde les prévisions météorologiques», dit-il.

Alors que son nouveau régime a considérablement augmenté sa charge de travail, Cazeneuve pense maintenant que les limites inférieures de cuivre semblent réalisables. Mais il souligne qu'il faudra encore quelques années et des données statistiques autour de Bordeaux pour prouver si c'est le cas pour tous les producteurs biologiques.

D'autres doivent être moins convaincants. Matthieu David-Beaulieu, vigneron au Château Coutet de St. Emillion, convient que ce fut un millésime particulièrement éprouvant. Mais à aucun moment il ne s'est inquiété de dépasser les limites maximales de cuivre.

Château Coutet est certifié biologique depuis 2012, et pratiquait l'agriculture biologique depuis de nombreuses années avant cela. David-Beaulieu affirme que l'expérience acquise à cette époque, ainsi que la santé de ses vignobles, se sont révélées efficaces pendant ce millésime difficile. Mais pour ceux qui sont récemment passés à l'agriculture biologique, ce fut un processus d'apprentissage. «Ils veulent utiliser beaucoup (de cuivre) pour protéger (les vignes), ils ne sont pas habitués à pulvériser de si petites quantités», dit-il.

Alternatives de cuivre à l'horizon?

Pour les producteurs qui souhaitent réduire leur utilisation de cuivre, il n'y a actuellement qu'une poignée de produits biologiques disponibles dans le commerce. Les exemples incluent l'EF 400, qui contient un mélange d'huiles essentielles, et l'OSO de Certis USA. Mais ces produits ne fonctionnent que comme un supplément et ne remplacent pas à part entière le cuivre.

Partout dans le monde, des essais sont en cours pour tester l'efficacité d'autres solutions. En Italie, un certain succès a été constaté en utilisant le chitosane, un polymère naturel qui est extrait des coquilles extérieures de crabe et autres crustacés. La laminarine, un glucide extrait des algues brunes, semble également être un complément potentiellement efficace.

Études récentes utilisant un micro-organisme appelé Bacillus subtilis se sont également révélés efficaces pour inhiber la croissance de champignons tels que le mildiou. Mais le succès d'agents de lutte biologique comme celui-ci est limité par le climat, les conditions météorologiques et l'emplacement des plantes, explique U.C. Davis’s Eskalen.

«J'ai fait beaucoup de recherches sur de nouveaux produits, mais le principal problème est l'efficacité», explique Etienne Laveau, consultant bordelais spécialisé en viticulture biologique. Laveau dit qu'au mieux, les produits qu'il a essayés ont été 40% aussi efficaces que le cuivre – et cela dans des millésimes beaucoup moins difficiles que 2020.

Laveau convient que des alternatives et des suppléments doivent être trouvés. Mais pour le moment, dit-il, il ne reste qu'une seule voie à suivre: «Nous espérons que nous pourrons continuer à utiliser le cuivre pendant longtemps – peut-être avec d'autres produits pour nous aider, mais sans cuivre, ce serait impossible.»

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