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Derrière le raisin: Découvrez le chardonnay américain

Comme c'est aujourd'hui le Chardonnay Day, une de nos équipes américaines a jeté un coup d'œil à ce vin blanc polarisant et exploré comment il se manifeste à travers l'Amérique.

Le chardonnay est un cépage que les Américains aiment ou détestent! Les phrases que vous entendez le plus souvent à propos du Chardonnay sont «Tout sauf le Chardonnay» ou «Je ne bois que du Chardonnay. Période." Pourtant, c'est un cépage blanc qui peut être fait dans un large éventail de styles. Il peut pousser dans des climats frais, modérés et chauds; avec des différences d'acidité, d'arômes, de saveurs, de corps et d'alcool qui en résultent.

Il y a aussi beaucoup d'options pour les raisins Chardonnay dans la cave. Célèbre, ou peut-être tristement célèbre, certains styles de chardonnay sont fabriqués avec un contact étendu avec le chêne, ainsi qu'avec une fermentation malolactique et un contact avec les lies; créant un vin grillé, beurré et crémeux. À l'opposé du spectre, certains vignerons choisissent de bloquer la fermentation malolactique et évitent le chêne pour l'acier inoxydable; résultant en une expression plus pure des caractéristiques variétales du Chardonnay. Dans les régions plus chaudes, où l'acidité naturelle peut être faible, l'acidification est utilisée pour aider à créer un style plus frais.

Par conséquent, aux États-Unis seulement, nous pouvons trouver des chardonnays allant des vins aciers et maigres marqués par une acidité élevée et des saveurs de pomme verte croquantes à des embouteillages voluptueux et corsés regorgeant de vanille, de pain grillé et de notes tropicales mûres. Ici, nous allons mettre en évidence quelques styles régionaux clés de chardonnay américain.

Californie

Quand on parle de chardonnay en Amérique du Nord, il faut commencer par la Californie. Le chardonnay californien est réputé pour utiliser pleinement les techniques de vinification telles que la fermentation malolactique, le contact avec les lies et la fermentation et l'élevage en fûts de chêne. Le style «typique» qui en résulte est corsé, avec de la pierre mûre et des fruits tropicaux et un caractère distinctif grillé et beurré. Ce n'est cependant pas le seul style de Chardonnay que la Californie produit. En tant qu'État, presque deux fois plus grand que le Royaume-Uni, la Californie compte de nombreuses sous-régions – également appelées zones viticoles américaines ou AVA – qui produisent différents styles et expressions du chardonnay. Voici quelques exemples:

Vallée centrale

La Central Valley est le moteur californien de la production en vrac de chardonnay. Cette région intérieure est chaude et ses vins ont tendance à être typiquement californiens; avec des saveurs de chêne et de beurre, une acidité faible à modérée, parfois des fruits très mûrs. Ces vins ont tendance à être peu coûteux ou à prix moyen, de sorte que toute influence du chêne est susceptible de provenir de copeaux ou de douelles de chêne.

Santa Barbara

Se déplaçant vers la côte, le comté de Santa Barbara fabrique une gamme de styles de chardonnay. La région a un climat relativement frais, en raison de ses chaînes de montagnes Est-Ouest qui permettent aux brises vives de l'océan Pacifique de se déplacer à l'intérieur des terres et de maintenir les températures basses. Selon l'endroit où les raisins sont cultivés, les chardonnays de Santa Barbara peuvent être des vins mi-corsés à acidité élevée avec des saveurs d'agrumes et de fruits à noyau ou des vins mi-corsés à acidité moyenne avec des fruits à noyau et des saveurs et arômes tropicaux.

Carneros

Plus au nord, Carneros est un autre AVA relativement cool qui chevauche la partie sud des comtés de Napa et de Sonoma. La baie de San Pablo achemine de l'air frais dans la région; permettant la production de chardonnay frais et très acide – dont certains sont même transformés en vins mousseux croquants.

Sonoma

Sonoma, une autre région côtière, profite également des brises fraîches de l'océan Pacifique. Sonoma a une multitude de sous-appellations; avec des microclimats uniques en fonction de leur proximité de la côte, de l'altitude et d'autres facteurs naturels. En conséquence, les styles de chardonnay varient au sein de la région; mais la plupart ont des saveurs de fruits mûrs et une acidité moyenne à élevée.

Napa

La Napa Valley est plus chaude et plus ensoleillée que Carneros ou Sonoma et crée donc des chardonnays corsés aux saveurs prononcées de fruits tropicaux. Les Napa Chardonnays ont tendance à être fabriqués dans le style californien «stéréotypé» – bien que généralement à des niveaux de qualité très bons à exceptionnels et à des prix supérieurs. Il y a une utilisation libérale du chêne neuf, ainsi que la fermentation malolactique et le contact avec les lies. Il en résulte un style riche et beurré; mais les meilleurs exemples sont également équilibrés par une acidité rafraîchissante. Cette acidité est préservée par les températures nocturnes fraîches de Napa.

Vignoble de l'Oregon en automne

Oregon

En dehors de la Californie, l'État de l'Oregon fait partie des chardonnays les plus réputés des États-Unis. Le climat de l'Oregon est parfois comparé à celui de la Bourgogne en France, où le Chardonnay est le principal cépage blanc. Les chardonnays de l'Oregon ont tendance à avoir une acidité vive et élevée en raison du climat frais. Selon l'emplacement du vignoble, les saveurs et les arômes peuvent aller des agrumes, des herbes et des fruits verts aux fruits à noyau et aux notes plus tropicales de melon. L'utilisation du chêne varie selon le producteur.

Washington

L'État de Washington est bien connu pour ses vins rouges, mais le Chardonnay est son troisième cépage le plus planté après le Cabernet Sauvignon et le Merlot. Les chardonnays de Washington ont tendance à se situer entre la Californie et l'Oregon en termes de maturité et d'acidité et sont fabriqués à la fois en acier inoxydable et en bois de chêne. Les climats et les types de sols variés de l’État contribuent également à sa diversité de styles de chardonnay.

New York Finger Lakes

Le Riesling règne en maître dans les Finger Lakes, mais le Chardonnay gagne en popularité dans cette région de l'État de New York. Région à climat très frais, les lacs Finger n'ont pas connu historiquement beaucoup de succès avec la maturation du chardonnay, mais les progrès dans le vignoble et la cave ont rendu possibles des chardonnays croquants, acides et équilibrés. Les chardonnays Finger Lakes peuvent être boisés ou non boisés et beaucoup ont des saveurs de pomme verte, d'agrumes et de pierre humide.

L'avenir du chardonnay américain

Au cours des dernières années, les chardonnays trop mûrs de la «bombe au beurre» se sont définitivement éloignés des États-Unis. Au lieu de cela, la tendance en Californie et dans le reste des régions productrices de chardonnay des États-Unis a été vers des styles plus équilibrés avec une utilisation de chêne modérée ou nulle.

Ces styles ont tendance à être plus faibles en alcool et ont une acidité plus nette, même si le fruit reste mûr. Les nouveaux chardonnays américains ont tendance à mettre en valeur le caractère et la polyvalence de la variété plus efficacement, de sorte que les consommateurs qui n’aimaient pas traditionnellement le chardonnay voudront peut-être maintenant revisiter la catégorie.

Nous ne pouvons que vous donner un aperçu du cépage Chardonnay ici, mais si vous êtes inspiré pour faire passer votre connaissance du vin au niveau supérieur, n'oubliez pas que les qualifications WSET sont disponibles en ligne. Pour en savoir plus sur la salle de classe en ligne du WSET et pour découvrir ce à quoi vous attendre, cliquez ici.

Écrit par Christine Kamine, éducatrice WSET et conseillère en affaires WSET pour USA West, Mexico et Amérique du Sud.

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