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Ian Burrell, ambassadeur mondial du rhum et co-fondateur d'Equiano Rum, «  éduque '' sa voie vers l'équité raciale dans le rhum

En juin, Ian Burrell a présenté aux États-Unis le rhum Equiano, un mélange haut de gamme de liquides africains et caribéens. C'est le premier du genre dans la catégorie, réunissant deux cultures de rhum distinctes, des distilleries et des nations insulaires de l'Est et de l'Ouest. Le parcours de Burrell, du passionné de rhum à la propriété de la marque, n’a pas été simple: comme le produit qu’il défend désormais, il a tracé un chemin à travers des points éloignés de la planète.

Dans son ancienne vie, l'entrepreneur énergique a joué au basketball professionnel au Royaume-Uni avant de devenir un artiste international. Mais sa passion pour l'esprit de canne s'est finalement avérée trop profonde pour être abordée par un simple passe-temps. Il s'est donc engagé à en faire une carrière à plein temps.

En 2007, Burrell a lancé U.K. RumFest, le premier festival international de rhum au monde. Il a inspiré une panoplie de célébrations similaires dans son sillage, de Miami à Maurice, la nation insulaire d'Afrique de l'Est d'où une partie du rhum Equiano est née. En 2014, Burrell a battu le record du monde Guinness de la plus grande dégustation de rhum organisée de l'histoire.

Burrell partage du rhum dans le monde entier. Il est juste de dire qu’il est l’un des personnages les plus fréquentés de l’industrie du rhum: alors que la plupart des ambassadeurs de la marque se concentrent sur un certain marché ou même un continent, Burrell a siroté des Daiquiris et des Coladas sur les sept – oui, même l’Antarctique.

Mais il dit que même avec l'excitation des voyages et des spots télévisés en direct, présentant une préparation de cocktails élaborée à la mode, ce sont les conversations autour de la culture du rhum – la riche histoire, les origines, la provenance et les méthodes de production de l'esprit – qui fournissent une inspiration sans fin.

Après avoir reçu la plus haute reconnaissance possible dans son poste d'ambassadeur de marque international de l'année aux Contes du cocktail 2018, Burrell a cherché un moyen de faire avancer la conversation. Un an plus tard, il s'est associé aux co-fondateurs / copropriétaires d'Equiano Rum Oli Bartlam, Aashia Dadral et Amanda Kakembo avec la vision commune de mettre un nouveau concept sur le marché.

Equiano Rum honore l'héritage de l'abolitionniste et auteur Olaudah Equiano, un esclave africain du XVIIIe siècle qui a finalement acheté son chemin vers la liberté en vendant du rhum dans les Caraïbes. Après son arrivée à Londres dans les années 1760, Equiano est devenu une voix proéminente dans un chœur grandissant de combattants de la liberté, exigeant la fin du chapitre odieux de l'histoire humaine.

En tant que propriétaire d'entreprise noir, Burrell fait sa part pour éliminer les injustices systémiques qui subsistent encore 250 ans plus tard. Son esprit exaltant est un mélange brillant et bruyant de rhum de l'île Maurice vieilli en fûts de Cognac et de spiritueux de la Barbade vieilli dans des fûts de bourbon. Burrell et son équipe travaillent avec le maître-assembleur primé Richard Seale, dont la main a contribué à propulser Equiano vers un rhum quatre fois primé au niveau international.

Avec ces succès en tête, la marque prévoit d'allouer 2 $ sur chaque bouteille vendue au profit de projets de liberté et d'égalité, qui n'ont pas encore été annoncés. Malgré le terrain impressionnant déjà parcouru, Burrell ne repose pas sur des lauriers. Il est également poussé à étancher sa soif de connaissances et préoccupé par le long voyage à venir.

Quel a été votre premier travail dans le rhum et qu'avez-vous appris qui vous aide maintenant?

Mon premier emploi dans le rhum, en plus d’être barman, a été le premier ambassadeur de la marque de rhum au Royaume-Uni. J'ai rapidement réalisé que pour être un ambassadeur de marque à succès, il ne s'agissait pas de ce que je savais ou disais, mais de ce que je faisais ressentir aux autres. Cela aide dans le monde entier, alors que je continue de travailler avec des personnes extraordinaires dans l'industrie des boissons.

Que faites-vous réellement en tant qu'ambassadeur mondial du rhum?

Comme je suis indépendant, mon quotidien varie et dépendra de qui, quoi ou avec quelle (marque) je travaille. Je pourrais être embauché pour goûter en privé de nouveaux rhums et des extensions de ligne en tant que professionnel indépendant. Ou, je pourrais juger des rhums dans un concours international de dégustation. D'autres projets me verraient créer et concevoir des cocktails pour mes clients, allant des grandes marques d'entreprise aux petites start-up indépendantes. J'ai également plusieurs engagements médiatiques, y compris des apparitions à la télévision ici au Royaume-Uni, où je présenterai des cocktails et du rhum à des invités célèbres.

Pouvez-vous nous donner une idée de l'ampleur du RumFest?

Lorsque j'ai lancé le premier festival international du rhum au monde, 20 marques différentes y exposaient. Certaines des marques étaient Appleton Estate, El Dorado, Angostura, Bundaberg, Doorly’s et Diplomatico. Au cours des deux jours, 1000 personnes ont siroté, savouré et découvert la catégorie du rhum.

Au fil des années, l'événement a pris de l'ampleur, jusqu'à ce que nous (restructurions) le spectacle en un festival de rhum «premium». Je l'ai fait (en déménageant) dans un lieu plus petit, en augmentant le prix des billets, (et) en exposant à 3000 personnes en un week-end, contre 8000, ce que le spectacle avait augmenté en 2012 et 2013.

À quand remonte la première fois que vous vous êtes senti réussi ou que vous aviez «réussi»?

Le succès signifie tellement de choses différentes pour différentes personnes. Je n’ai jamais eu l’impression que «j’ai réussi», mais il y a eu des moments – par exemple, lorsque j’ai créé le premier festival international du rhum à Londres (en 2007). Un événement de cette ampleur n'avait jamais été tenté et l'industrie du rhum était sceptique. Mais après le deuxième jour de l'événement inaugural de deux jours, j'avais créé un spectacle qui est devenu une plateforme, une scène pour les marques de rhum passées, présentes et futures à travers le monde.

Combien de temps vous a-t-il fallu pour réaliser que vous vouliez lancer votre propre marque?

J'ai toujours su que je voulais lancer ma propre marque, même pendant les premiers jours où j'étais ambassadeur du rhum au Royaume-Uni. Mais le moment devait être le bon. Il existe des marques de rhum incroyables disponibles, et en tant qu'ambassadeur de la catégorie, je crois que les marées montantes flottent sur tous les bateaux. Je savais que si je devais lancer un rhum comme Equiano Rum, il faudrait que ce soit un rhum qui aiderait la catégorie dans son ensemble à se développer.

Qu'est-ce qui vous a finalement fait franchir le pas?

Tout était une question de timing: avoir le temps de se concentrer sur ce qui serait nécessaire pour qu'une nouvelle marque, Equiano Rum, ait une chance de réussir dans l'industrie; avoir la bonne équipe autour de moi, non seulement pour apprendre mais pour partager certaines des idées que j'avais acquises au fil des années en tant qu'ambassadeur du rhum; avoir l'opportunité de travailler avec une équipe qui avait des convictions similaires aux miennes. Lorsque toutes ces choses s'alignent, vous le savez.

Quelle est la structure de l’entreprise d’Equiano?

L'entreprise compte quatre fondateurs / propriétaires qui ont tous un rôle particulier au sein de l'entreprise. En tant qu'expert en rhum au sein de l'équipe, mon rôle était naturellement de créer le concept du mélange de rhum, et de m'assurer que nous avions un accès direct à deux distilleries et 70 000 barils de rhums âgés. C'est la première fois qu'un rhum comme celui-ci est créé et la première fois que ces deux distilleries particulières, de différents continents, travaillent ensemble.

La composante africaine (du mélange de rhum) provient de la distillerie Gray’s à Maurice, tandis que le rhum des Caraïbes de notre mélange provient de la distillerie Foursquare à la Barbade. J'ai eu l'idée folle d'envoyer du rhum d'Afrique aux Caraïbes pour y être mélangé et mis en bouteille, ce qui est aussi le même voyage qu'en 1757 Olaudah Equiano (homonyme du rhum) a été contraint de faire car il a été vendu (en) esclavage, se terminant enfin au Royaume-Uni Nous sommes très chanceux d'avoir le maître mélangeur primé à trois reprises Richard Seale qui supervise le mélange final et la qualité du rhum, ce qui nous a permis de remporter quatre prix internationaux prestigieux.

Y a-t-il eu un tournant dans votre carrière qui vous a amené là où vous en êtes maintenant?

C'était pendant que je lançais le rhum Appleton en Nouvelle-Zélande en 2003. J'ai eu un moment d'ampoule lorsque les barmans curieux m'ont posé des questions sur la catégorie du rhum. Je connaissais beaucoup de rhums jamaïcains, mais pas beaucoup d'autres styles. Comme il n'y avait pas d'ambassadeurs mondiaux du rhum ou de figures de proue du rhum à apprendre, j'ai décidé, pourquoi cette personne «incontournable» ne peut-elle pas être moi? Je voulais tout apprendre sur le rhum et parcouru les Caraïbes en dégustant des rhums tout en recueillant des informations et des histoires. C'était la première étape pour devenir l'ambassadeur mondial du rhum.

Quel était le plus grand doute que vous aviez sur la poursuite de cette carrière et comment l'avez-vous surmontée?

Le plus grand doute était: est-ce que l'industrie du rhum me croirait ou même m'accepterait en tant que personne pour les représenter sur la scène mondiale? Il n'y a pas de conseil du rhum, ni de conseil de contrôle, juste des marques de rhum essayant de s'établir dans un monde rempli de centaines d'autres spiritueux. Je devais insuffler confiance et surtout me faire un nom.

Heureusement, je savais que si je pouvais amener les gens à apprécier ce que j'avais à dire et à apprendre en même temps, ils favoriseraient et authentifieraient ma qualification. «Edu-tainment» est ce que je l'appelle. C'était le plan. C'est ainsi que je l'ai dépassé.

Voyez-vous beaucoup d'opportunités pour les talents émergents dans votre domaine de l'industrie?

Très certainement, si vous le voulez. C'est un processus lent, car il y a de nombreux défis pour les jeunes barmans émergents qui décident qu'ils veulent créer leur propre valeur et travailler pour eux-mêmes – encore plus s'ils sont issus de la communauté mal desservie, car ils auront des préjugés systématiques lutter contre juste pour avoir des règles du jeu équitables. Une partie du travail de nos dirigeants au sein de l'industrie est de transmettre les connaissances dont ils disposent, le temps leur étant bien entendu, afin que les talents émergents puissent apprendre et être inspirés. La connaissance n'est pas le pouvoir, mais son utilisation l'est.

Comment voyez-vous votre industrie (rôle) évoluer?

Mon rôle change tout le temps, pour le mieux, j'aimerais penser. Quand j'ai commencé, je voulais juste en apprendre le plus possible afin de pouvoir transmettre cette information pour être un meilleur ambassadeur. J'apprends toujours autant que je peux, mais pas seulement pour être un meilleur ambassadeur ou enseignant, mais un meilleur être humain, car notre industrie affecte tout le monde.

Mon rôle au sein de l’industrie des boissons m’a mis en mesure d’apporter de réels changements positifs dans la vie des gens, que ce soit en travaillant sur l’île de mes parents en Jamaïque avec des marques de rhum locales ou avec des initiatives gouvernementales à Maurice ou à Madère. J'ai également été en mesure de collecter davantage de fonds pour des organismes de bienfaisance grâce à mon travail, en utilisant à nouveau le pouvoir de la «famille mondiale du rhum» pour aider le monde à évoluer vers un monde meilleur.

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