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Joyau caché de la Californie: Santa Lucia Highlands AVA

Sur l'autoroute 101, entre San Francisco et Paso Robles, se trouve un tronçon où les montagnes à l'ouest offrent des vues et le fond de la vallée à l'est est le cadre des villes de cow-boy, des cultures et des vergers. Mon premier voyage qui m'a emmené sur cette autoroute remonte à des années lorsque j'ai pris l'avion pour l'aéroport de San Jose, loué une voiture et conduit vers le sud. À l'époque, je n'avais pas réalisé l'importance des montagnes ondulantes de Santa Lucia et des vins stellaires de Santa Lucia Highlands AVA, même si je me suis arrêté à la salle de dégustation de Paraiso, à quelques minutes en voiture de l'autoroute, et j'ai acheté plusieurs vins impressionnants. Mais maintenant je le fais.

Au fil des ans, j’ai eu l’occasion de savourer et d’apprécier les nuances des vins de cette région particulière au climat frais, que je considère comme un joyau caché. Et après une récente dégustation virtuelle de vins (envoyé comme échantillons) jumelé à des conversations animées avec les vignerons et les vignerons membres, je me rends compte que cette petite mais puissante région viticole du comté de Monterey mérite beaucoup d'attention.

L'AVA des hautes terres de Santa Lucia

L'appellation viticole américaine Santa Lucia Highlands (AVA) a été créée en 1991 et compte aujourd'hui 50 vignobles. Avec seulement 22 000 acres sur 18 milles de longueur et 1 à 2 milles de largeur, seuls 5900 acres sont sous vigne (le reste se trouve sur des flancs de montagnes non plantables). 3400 acres sont de pinot noir, 2100 acres de chardonnay et le reste est planté en syrah, riesling, pinot gris et autres. Les vignobles de l'AVA sont plantés à une altitude de 50 à 1650 pieds sur une pente de 5 à 20% sur les pentes exposées à l'est. Les sols sont constitués de dépôts alluviaux à base de granit et de loam sableux graveleux.

Au cours de la dégustation, les vignerons ont expliqué que le climat semi-aride frais de la région, les influences côtières du brouillard et du vent de la baie de Monterey, de faibles précipitations annuelles en moyenne de 10 à 14 pouces et de forts vents quotidiens offrent des conditions optimales pour la culture du raisin. L’AVA possède l’une des plus longues saisons de croissance de Californie, ce qui entraîne une maturation lente et uniforme des raisins et un superbe développement de la saveur.

Steve McIntyre de Mcintyre Vineyards estime que Monterey Bay «est l'influenceur climatique le plus important. Le vent de la baie tire l'air frais de l'océan, sèche tout et module les températures élevées. Le vent, le brouillard et la température sont notre terroir.

Le vent est légendaire. En poussant vers le sud à travers les hautes terres de Santa Lucia depuis la baie de Monterey, le vent est évident chaque jour pendant la saison de croissance. Il commence en milieu d'après-midi et dure jusqu'à après le crépuscule. Les vins quotidiens maximums moyens de 10-15 miles par heure et des rafales jusqu'à 25 miles par heure changent d'effet dans la structure des peaux de raisin résultant en phénoliques plus élevés et saveur plus profonde. Le vent arrête également la photosynthèse, donnant aux hautes terres de Santa Lucia une croissance quotidienne et un développement physiologique plus courts dans les vignes et une saison de croissance plus longue que la plupart des régions à climat frais.

La région regorge d'histoire. Les missionnaires et conquistadors espagnols ont planté les premiers raisins vinifera dans les hautes terres de Santa Lucia dans les années 1790, mais pendant les deux siècles suivants, l'accent a été davantage mis sur la culture maraîchère que sur la viticulture. Grâce à un petit groupe de familles d'agriculteurs pionniers (Nicky Hahn à Hahn Estate, Rich et Claudia Smith à Paraiso, la famille McFarland à Sleepy Hollow et Phil Johnson à La Estancia), le potentiel viticole de la région a été véritablement découvert dans les années 1970. Au cours des 20 années suivantes, des vignerons d'autres régions ont rejoint des familles d'éleveurs et d'agriculteurs locaux comme les Pisonis, les Franscionis, les Manzonis et les Boekenoogens pour développer ce potentiel dans la région viticole renommée qu'elle est aujourd'hui. Santa Lucia Highlands AVA

Mark Pisoni, directeur du vignoble de Pisoni Vineyards, a souligné que «nous sommes tous des agriculteurs. Les gens sont importants et notre région compte de fantastiques familles multigénérationnelles. Il devrait savoir. À partir du début des années 1900, la famille Pisoni possédait une ferme laitière, puis cultivait des produits sur le sol de la vallée de Salinas. Dans les années 80, le père de Mark cultivait des raisins de cuve dans les hautes terres de Santa Lucia. Le reste appartient à l'histoire et la famille est «une équipe qui travaille ensemble pour faire du vin».

Vins exemplaires de Santa Lucia Highlands AVA

Chaque vin que j'ai goûté était expressif. Kristin McIntyre de McIntyre Vineyards a déclaré que les vins de Santa Lucia Highlands sont «éprouvés et fidèles à leur terroir et à leur histoire familiale et ont une étonnante capacité à vieillir».

le Chardonnay de réserve Scheid 2017 était luxuriante et mûre avec des notes de pommes épicées, de crème brûlée, d'abricot séché et de caramel crémeux. Chardonnay Luli 2017 a offert des arômes et des saveurs glorieuses de pêches, de fleurs d'oranger, de fruits du verger et d'herbes. Également, Chardonnay Lucia 2018 séduit par des arômes de poire, de caillé de citron, de pomme au four et de minéralité tandis que la bouche texturée révèle des éléments de pierre humide, de fleurs d'agrumes et de fruits du verger. Des arômes de brioche, d'ananas grillé, de citron grillé et de crème brûlée étaient fascinants sur le Talbott Sleepy Hollow Vineyard Chardonnay 2017. La bouche crémeuse avait des saveurs de vanille, de pâte d'amande et de fruits à noyau.

Dan Lee de Morgan Vineyards est fier de son Morgan Riesling 2019. J'ai trouvé des arômes de fleurs blanches, de chèvrefeuille et de zeste de citron qui ont conduit à des saveurs de melon et de pomme verte brillante. Une acidité vive, une touche de sucré et peu d'alcool étaient non seulement rafraîchissantes mais opulentes. Lee cultive un acre de Riesling sur sa propriété, bien que «l'AVA ait beaucoup de Riesling qui est envoyé dans les grands vignobles pour être mélangé.»

Le pinot noir est le cépage rouge «phare» de Santa Lucia Highlands AVA et chaque vin glorieux que j'ai goûté reflétait le climat frais et les sols de la région. McIntyre Pinot Noir McIntyre Estate Vineyard 2017 des arômes suintants d'épices, de cerises, de baies rouges foncées, de vanille, de sauge et de menthe conduisant à des saveurs de baies juteuses, d'eucalyptus, de poivre blanc, de terre et d'herbes fermement fixées sur une base d'acidité modérée et de tanins souples. Pinot Noir de Sarah’s Vineyard 2018 était élégant et sophistiqué avec des arômes brillants de prune noire, de baies et de sauge et des saveurs de fruits mûrs rehaussés de notes d'épices à pâtisserie et d'un soupçon de copeaux de chocolat.

Hahn SLH Pinot Noir Orchestral Santa Lucia Highlands 2016 était audacieux, complexe et luxueux. La terre, les épices, les cerises rouges et le poivre noir piquaient au nez et les notes intenses de cerises et de prunes encadrées d'une acidité vibrante et de tanins intégrés taquinaient le palais. Équilibré avec le corps et la longueur, Clarice Pinot Noir SLH Rosella’s Vineyard 2018 était décadent, exotique et exceptionnel. Des notes de cerises noires, de tranches d'orange confites, de violette, de myrtilles écrasées et un soupçon de mousse étaient omniprésentes au nez et en bouche. Miner 2017 Pinot Noir Gary's Vineyard présentait des arômes luxuriants de baies rouges foncées, un soupçon de chêne et d'épices à pâtisserie dont la cannelle, le clou de girofle et la muscade. Une acidité modérée et des tanins veloutés ont fourni une base ferme à ce vin stellaire.

Une joie de la première gorgée à la dernière était Cattleya L'initiation SLH Syrah 2017. La puissance rencontre la sophistication dans ce vin et si vous êtes un amateur de Syrah, ce vin porte votre nom. Une pléthore d'arômes floraux a conduit à des saveurs généreuses d'épices, de fruits rouges, de mûres, de boîte à cigares, de poivre blanc, de thé vert et de parterre humide, le tout relevé avec une acidité vibrante et des tanins souples.

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À votre santé! ~ Cindy

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