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La politique, le privilège et les erreurs de calcul ont propulsé la première distillerie d'Écosse de l'essor au démantèlement

Au tout début du whisky écossais, la distillerie Ferintosh était au-dessus des autres. Fondée à la fin du XVIIe siècle, la distillerie et son whisky étaient censés surpasser ses concurrents locaux; et quand il a finalement voyagé vers de nouveaux marchés, comme Londres, il aurait été le premier whisky demandé par son nom. Selon les historiens, malgré sa forte lignée familiale, ses négociations fiscales favorables et sa popularité à l'étranger, Ferintosh était condamné dès le départ.

Le succès de Ferintosh – et finalement sa disparition – était inexorablement lié à la politique du jour. Acheté en 1667 par «Gray» Duncan Forbes (le premier Laird de Culloden et le patriarche de l'éminente famille Forbes), Ferintosh a été incendié en 1688 par les Jacobites, les partisans catholiques du roi James II (ou du roi James VII d'Écosse) , qui avait récemment été forcé d'abdiquer le trône. L'incendie criminel était un acte de vengeance contre Forbes, qui soutenait le successeur protestant du roi James, le roi William.

La distillerie en cendres, le petit-fils de Gray Duncan Forbes, Duncan Forbes (le troisième Laird de Culloden), a demandé au Parlement écossais de restituer la famille. Les membres soutenant les protestants étaient d'accord, accordant à Forbes une exemption des droits d'accise «à perpétuité». Le droit d'accise annuel de Forbes aurait été estimé à 40 000 £ (environ 6 millions de £ selon les normes actuelles), et sans lui, la famille devait une simple cotisation annuelle d'environ 26 £.

Sans surprise, "le" privilège ", comme on l'appelait, lui conférait un énorme avantage commercial", explique Charles Maclean, historien du whisky écossais. Libéré des taxes imposées à ses concurrents, Ferintosh a pu se développer sans entraves, augmentant sa capacité de production et finissant par construire des emplacements satellites dans toute la région. En 1750, la croissance incontrôlée de la distillerie avait entraîné la formation de sept villages, qui dépendaient tous de Ferintosh pour l’emploi.

«À la fin des années 1760, les deux tiers de tout le whisky légal produit en Écosse provenaient des distilleries Ferintosh», écrit l'auteur Neil Wilson dans l'article de 2018 «La famille Forbes de Ferintosh». En 1780, Ferintosh produisait 562 500 litres de whisky, contre 187 000 litres en 1763, soit plus du triple de sa production de whisky en 17 ans.

Comme pour les sociétés modernes qui évitent de payer des impôts, le succès de Ferintosh a gravement perturbé l’équilibre de l’industrie. "Les autres distillateurs agréés se sont vraiment énervés", explique Maclean à VinePair, "et ils ont été très puissants et ont fait pression sur le Parlement à Londres pour que la dispense soit supprimée."

Dans l'espoir de régler la question, Arthur Forbes (le 7e Laird de Culloden) a proposé au Parlement que le «privilège» soit révoqué en échange d'un paiement forfaitaire. Le gouvernement a accepté et la famille Forbes a reçu un règlement de 20 000 £. Cependant, ils ont gravement mal calculé. Le revenu de Ferintosh en vertu du «privilège» était bien supérieur à ce qu’il gagnait avec les impôts rétablis et la distillerie a fermé ses portes en un an.

Bien que la fermeture de Fernitosh ait été un coup dur pour de nombreux admirateurs, aucun n’était peut-être aussi lésé que le célèbre poète écossais Robert Burns, qui en 1784 a écrit le poème «Scotch Drink»:

Toi, Ferintosh! O malheureusement perdu!
L'Écosse déplore d'un océan à l'autre!
Maintenant, les coliques s'accrochent, un "barkin hoast"
Peut nous tuer un »;
Pour la loyale charte de Forbes
Est-ce que tae’en awa?

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