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Le Single Barrel Bourbon de Blanton est né au Japon

«Un arôme qui est un bouquet rond et plein de caramel, de vanilline et d'alcool qui est agréable et non cru ou médicinal. Le goût est un léger alcool semi-doux au caramel et à la vanilline qui est doux et agréable, sans morsure ni goût amer. Il n'y a ni arrière-goût ni sensation de brûlure persistants. »

C’est ainsi que le maître distillateur émérite Elmer T. Lee a décrit le profil de saveur souhaité, quoique général, du bourbon Single Barrel de Blanton, qui a fait ses débuts en 1984. Mais il n'était pas destiné à vous – ni à aucun buveur américain, d'ailleurs. Au lieu de cela, c'était le produit d'efforts de marketing américains avisés pour sauver une entreprise de bourbon en perdition et de bon goût réceptif japonais.

Dans "Bourbon: The Rise, Fall, and Rebirth of American Whisky", l'auteur Fred Minnick décrit la sortie de Blanton Single Barrel en 1984: "(Il) est entré sur le marché américain pour 24 $, ciblant les poches des baby-boomers." Mais, poursuit-il, «le nouveau bourbon était un flop domestique. En fait, la seule chose positive à propos de Blanton était sa popularité au Japon. "

Oui, entendre qu'un dram aussi spécial, avec ses notes caramel, vanille, mi-sucré, n'était pas destiné au pays qui l'a inventé, c'est un peu comme remercier en larmes ses collègues à travers une bouchée de votre "gâteau d'anniversaire", seulement pour apprendre qu'il était destiné pour la fête de départ de Jan.

Le Single Barrel de Blanton, la séductrice en whisky idiosyncrasique que nous avons enfin appris à apprécier ici aux États-Unis, a été créé par deux cadres entreprenants de l'alcool, Ferdie Falk et Bob Baranaskas. Les deux percevaient le manque de goût américain pour le bon whisky des années 1980 et la soif apparemment insatiable du Japon pour ce produit.

La popularité de Bourbon au Japon n'est pas un hasard. Il a été créé spécifiquement pour le Japon par Ferdie Falk et Bob Baranaskas susmentionnés (avec un peu d'aide d'Elmer T. Lee – mais plus à ce sujet plus tard). Le duo avait auparavant travaillé pour Fleischmann’s Distilling, une filiale de Nabisco. Après que de très grandes entreprises ont fait un remaniement au milieu du déjeuner de puissance rembourré aux épaules qui était l'Amérique des années 80 (Fleischmann a été vendu à une société appelée Grand Metropolitan, qui fusionnerait des années plus tard avec Guinness pour former Diageo), Falk et Baranaskas ont décidé de faire: tenter leur chance dans la restructuration des entreprises, ou passer à autre chose. Ils ont très judicieusement, et de manière pivotante pour les amateurs de bourbon, choisi ce dernier.

Fidèles aux esprits, Falk et Baranaskas ont cherché une tenue à acheter. Falk avait travaillé pour le célèbre Lewis Rosenstiel de Schenley Industries et conclu un achat pour l'une de ses opérations de distillation, plaçant Falk et Barnaskas à la tête de leur propre distillerie: Albert B.Blanton’s, ou ce que nous connaissons aujourd'hui sous le nom de Buffalo Trace. Croyant que "l'avenir du bourbon était en dehors des États-Unis", écrit Minnick, "l'un de leurs premiers pas a été la création du Single Barrel Bourbon de Blanton. Fait à la demande de leurs clients japonais, ils l'ont également lancé aux États-Unis. »

Comme l'écrit Tom Acitelli dans «Whisky Business», ils ont créé le bourbon avec l'aide du légendaire Elmer T. Lee, qui a expliqué la tradition entourant le colonel Albert B. Blanton, le Warehouse H revêtu de métal (à l'époque, une exigence de matière et coût, il s’est avéré encourager l’interaction entre le baril et le bourbon, ce qui a permis de produire un produit plus riche). Et tandis que les États-Unis l'ont largement ignoré, le Japon "représentait 51% des exportations de bourbon", écrit Minnick, qui "a augmenté de 349% dans les années 80".

Pour être juste, ce n'est pas que les Américains aient mauvais goût, exactement (même si cela était discutable dans les années 1970). C'est que le bourbon perdait, sans doute intentionnellement, sa qualité. Par exemple, en 1973, Four Roses a publié une annonce célébrant le "Whisky without the Whelm" – comme dans le whisky "décevant" qui n'était "jamais accablant". Cela a inévitablement conduit à ce que certains pourraient considérer comme un swill bidimensionnel facile à boire.

Une partie de la raison de cette baisse de qualité était la surproduction. Beaucoup de bourbon était fabriqué, rapidement et à moindre coût. Cela était dû au moins en partie aux craintes que la guerre de Corée détourne les ressources de la distillerie (quelque peu similaire à la façon dont nous achetons tous beaucoup d'alcool avant une tempête de neige – ou une pandémie).

De plus, les jeunes Américains voulaient boire autrement que leurs parents. Cela signifiait plus de vodka, moins de bourbon et, au moins pendant quelques décennies, le bourbon devait trouver sa place ailleurs.

Comme l'explique le gourou du whisky et auteur Chuck Cowdery à VinePair: «L'enthousiasme soudain des Japonais pour le bourbon est généralement expliqué comme une chose générationnelle. Les jeunes de cette période se rebellaient contre leurs aînés, la génération de la Seconde Guerre mondiale, de multiples façons culturelles, comme cela s'était produit aux États-Unis dans les années 1960. » Cowdery ajoute: "Depuis que la génération plus âgée buvait du Scotch ou des whiskies japonais de type Scotch, les jeunes buveurs ont commencé à chercher du bourbon."

Écrivant dans le New York Times en 1992, l'ancien président du groupe de spiritueux massif Schenley Industries, William Yuracko, a néanmoins qualifié la commercialisation du bourbon sur le marché japonais de «tâche ardue», notant: «nous devions encore sevrer le consommateur de sa tradition préférence pour une boisson de type écossais. Leur stratégie: séduire les jeunes, favoriser une division générationnelle des goûts, construire des bars à bourbon où les jeunes buveurs pourront se réunir et partager, et ainsi renforcer leurs nouvelles préférences. (Ça a marché.)

Il y a des spéculations sur la raison pour laquelle le bourbon américain a décollé au Japon. Acitelli écrit: «Les théories abondaient sur les raisons pour lesquelles les Japonais aimaient le bourbon. … Certains ont dit que c'était l'image machiste qu'elle véhiculait. D'autres ont dit que c'était normal pour le cours, étant donné que la nation avait depuis longtemps adopté les produits américains. »

Et Cowdery pense que l'aspect Elmer T. Lee de l'histoire de Blanton est un peu fantaisiste: «(L) a crédit de Blanton à Lee est, à certains égards, principalement du marketing», dit-il. "Falk et son équipe de marketing ont dit à Lee ce qu'ils voulaient et il est allé dans son inventaire pour trouver quelque chose de convenable." En d'autres termes, la tradition du vieux distillateur plongeant dans l'histoire du bourbon pour raviver la marque est agréable, mais nous pourrions devoir plus à Falk et Baranaskas pour lui avoir demandé d'aller chercher. "Lee a probablement contribué à l'idée d'en faire un seul baril et de le lier à l'héritage d'Albert Blanton, mais sinon c'est Falk et ses responsables marketing, et les responsables marketing de (la société japonaise Takara Shuzo), qui ont créé la marque", dit Cowdery.

Un autre morceau de E.S.P induit par la pommade de la fin des années 80: dans son livre, Minnick décrit une interview de 1989 avec le président de la distillerie Heaven Hill, Max Shapira. Dans l'interview, Shapira a déclaré à Cox News Service: «Le whisky Bourbon est devenu la boisson« in »à l'étranger – vraiment dans le monde entier. L'ironie, c'est qu'ici aux États-Unis, c'est tout le contraire. Ne serait-ce pas formidable si la demande étrangère établissait une tendance intérieure? "

Pourquoi, oui, monsieur Shapira. Oui.

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