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Vin et spiritueux

Les enfants du légendaire directeur du vignoble Ulises Valdez Sr. perpétuent son héritage

«Mes parents nous ont incités à travailler dur et à être sincères», a déclaré Elizabeth Valdez, vigneronne de Valdez Family Winery. Elizabeth, 29 ans, est la fille aînée de feu Ulises Valdez Sr., l'un des vignerons les plus renommés de Sonoma. Lorsque Ulises est décédé de manière inattendue en 2018 à l'âge de 49 ans, ce fut un choc horrible pour une grande partie de la communauté viticole de Sonoma.

Pour sa famille, c'était dévastateur. Mais c'était aussi un moment de résilience et de courage. Elizabeth, qui avait déjà assumé le rôle de vigneron pour la marque familiale en 2016, avait besoin de faire vivre la petite marque. Son frère, Ulises Jr., 26 ans, a pris la direction de l'entreprise de gestion de vignobles que leur père avait créée.

Le travail acharné et la sincérité restent des principes constants au sein de l'entreprise familiale. L'énergie, le dévouement, les connaissances et l'ambition de Valdez se reflètent chez chacun de ses quatre enfants, Elizabeth, Angelica, Ulises Jr. et Ricardo, ainsi que chez sa veuve, Adelina, alors qu'ils travaillent ensemble pour préserver l'héritage de leur famille. Ils sont également un symbole puissant à une époque où les Latinos travaillent dur à des postes dans de nombreux établissements vinicoles américains, mais sont toujours sous-représentés dans les domaines de la propriété de vignobles et de la vinification.

Rester à flot

La famille s'est réduite depuis le décès d'Ulises Sr., réduisant la superficie cultivée pour ses clients. À son apogée, l'entreprise gérait environ 1 000 acres, ce qui, selon Elizabeth, était stressant même avec son père à la barre.

L'un des plus grands défis qu'Ulises Jr. a eu depuis son arrivée est d'équilibrer la charge de travail des 50 employés de l'entreprise, dont beaucoup travaillent avec la famille depuis plus de 10 ans. «Nous sommes fiers de pouvoir employer nos équipages toute l'année, ce qui leur assure un revenu stable», a-t-il déclaré. La plupart des vignerons sont des salariés saisonniers.

Parce que la cave familiale possède des vignobles et en loue d'autres, elle peut garder le personnel travaillant dans ces parcelles lorsque les vignobles de leurs clients n'ont pas de travail pour eux. «Bien que nous ayons réduit nos bénéfices en réalisant ces activités, en tant que famille et entreprise, nous pensons que tous ceux qui travaillent à la réussite de l'entreprise ne devraient pas avoir à s'inquiéter de ne pas pouvoir mettre de la nourriture sur la table», a déclaré Ulises Jr.

La cave a également réduit sa production de quelques milliers de caisses à quelques centaines. Elizabeth a déclaré que la croissance au sein de l'entreprise viendrait avec le temps, mais elle se sent reconnaissante et fière d'être en charge de gérer une partie de l'entreprise familiale. «C'était son rêve, et c'est maintenant le nôtre», dit-elle.

Ulises Valdez Sr. incarnait le rêve américain dans l'industrie du vin. Né dans l'État mexicain du Michoacán, Valdez a perdu son propre père alors qu'il n'avait que 7 ans. Travaillant dans les champs locaux pour un petit salaire, il ne voyait pas d'avenir. "Quand j'avais environ 15 ans, j'ai dit à ma mère: 'Je ne veux pas mourir dans ce village'", a-t-il dit. Wine Spectator en 2007.

Il est arrivé aux États-Unis à l'âge de 16 ans, trouvant finalement son chemin vers Dry Creek Valley dans le comté de Sonoma, où il a rejoint son frère aîné Nicolas Cornejo travaillant dans les vignobles locaux. Ulises Sr.est devenu citoyen américain en 1996 et s'est rapidement forgé une réputation de chuchoteur du sol et de spécialiste du vignoble. Il a fait équipe avec Jack Florence Jr. en tant qu'associé de Florence Vineyard Management Company. Après avoir économisé suffisamment d'argent, Valdez a racheté Florence en 2003 et a changé le nom en Valdez & Sons Vineyard Management.

Ulises Sr. et Mark Aubert

Ulises Sr. dans le vignoble avec Mark Aubert, qui a apprécié sa connaissance des sols variés de Sonoma. (Prix Colin)

En 2004, Valdez a sorti son premier vin sous sa marque éponyme, Valdez Family Winery. Il a également commencé à acquérir des propriétés viticoles, souvent via des baux à long terme avec options d'achat. Aujourd'hui, la famille possède le précieux vignoble Silver Eagle de 50 acres dans les collines occidentales de Russian River Valley et loue 150 acres supplémentaires dans le comté de Sonoma. Ils cultivent des raisins pour des dizaines de vignobles, dont Aubert, Pahlmeyer et Paul Hobbs.

Rêver encore parmi les vignes

Ulises Jr. a pris une décision précoce de suivre dans l'entreprise familiale. «Il a toujours suivi notre père dans le vignoble», se souvient Elizabeth à propos de son frère. "Il l'a regardé et voulait être comme lui."

Ulises Jr. dit qu'il ressent un grand honneur à perpétuer l'héritage de son père. Il dit que son père lui a dit que la production de raisins de première qualité implique de prêter attention aux besoins de chaque vignoble. L'équilibre et la patience étaient parmi les principaux principes qui lui ont été communiqués. «Tout en taillant les vignes avec lui, il travaillait sur une rangée, s'arrêtait, puis se tournait vers moi et disait 'Todo tiene que llevar un balance,'" il a dit. Tout doit être équilibré. "Comme il dirait cela, il laisserait moins ou plus de bourgeons sur la vigne actuelle que la précédente."

Mark Aubert dit qu'Ulises Jr. a déjà suscité le respect de nombreux vignerons en raison de son approche, qu'il pense avoir apprise de son père. "Il comprend que tout ce que nous faisons a une cause et un effet", a déclaré Aubert. "Il est respectueux et prudent, et en tant que vigneron donne son avis, il digère cela et il y a une synergie entre le vigneron, le vigneron et le vigneron." Aubert dit que lui et Ulises Jr. viennent de finir de planter 10 acres de vignes près de Sébastopol, et qu'il n'a jamais interrogé Ulises Jr. sur quoi que ce soit. "Il disait:" C'est comme ça que mon père a fait ça ", et j'acquiesçais et nous continuerions à bouger."

L'intérêt d'Elizabeth pour le vin est venu beaucoup plus tard. Elle a commencé à travailler dans la cave en 2013. «Je ne savais pas grand chose sur le vin à ce moment-là, même si papa avait des tonnes de caisses de grands vignobles», dit-elle en riant. Au fil du temps, elle a appris des vignerons réputés, dont Aubert et Jeff Cohn, qui ont conjointement réalisé le premier millésime de Valdez avant qu'Ulises Sr. n'embauche un vigneron à plein temps. Finalement, l'effort appliqué d'Elizabeth l'a préparée à prendre la relève en tant que vigneron.

Cohn a déclaré qu'elle était une grande vigneronne en devenir. «Elle ne laisse jamais son ego se mettre en travers», dit-il. «Au début, j'ai passé beaucoup de temps avec elle, à discuter du processus, et quand elle a pris le relais, je lui rendais régulièrement visite, je goûtais dans des barils et surveillais les ferments pour m'assurer que tout allait bien. Elle a compris vite parce qu'elle est passionnée sur ce qu'elle fait. "

Elizabeth Valdez

Quand Elizabeth Valdez a dit à son père et à un PDG de cave qu'elle voulait devenir vigneronne, le PDG lui a dit de se lancer dans la vente parce qu'elle était «jolie». Elle l'a ignoré. (Avec l'aimable autorisation de la famille Valdez)

Aubert est d'accord, l'appelant une éponge, un peu comme son père. "Elle veut s'aligner avec des gens qui font tout ce qu'il faut, et le ciel est la limite pour elle; vous allez entendre parler de ses efforts de vinification."

Angelica, 28 ans, et Ricardo, 22 ans, ont également assumé des rôles après le décès de leur père parce que la famille avait besoin d'eux. "Ricardo a des objectifs différents; il veut aller à l'école de commerce. Et Angelica, (qui) vivait à San Francisco, est également retournée chez elle pour soutenir la famille, y compris la paie, la saisie de données et d'autres tâches administratives", a déclaré Elizabeth. Leur mentalité globale et leur dévouement à la préservation de l'entreprise familiale sont démontrables.

Ulises Jr. dit que leur mère, Adelina, est une femme d'affaires avisée qui a joué un rôle important pour maintenir l'entreprise à flot pendant la transition. Cohn l'a appelée l'ancre qui maintient le navire en place. "Elle peut prévoir les choses très clairement, ce qui a contribué à faire avancer les choses. La personne en arrière-plan est souvent la plus importante."

Construire un avenir

Bien qu'ils aient assumé divers rôles dans l'entreprise familiale, les enfants Valdez se concentrent sur la poursuite de leurs études. Elizabeth, Angelica et Ricardo sont inscrits au Santa Rosa Junior College. Elizabeth envisage de transférer à l'Université de Californie à Davis pour terminer son programme de viticulture et d'œnologie, et Ricardo envisage de passer à l'Université de Californie du Sud pour affaires. Ulises Jr.est un U.C. Diplômé de Davis.

Ulises Sr. et Adelina ont fait comprendre à leurs enfants l'importance de l'éducation. Elizabeth croit que l'éducation peut aider à ouvrir la voie à davantage de Latinos occupant des postes de vinification ou de propriété dans le vin. «Je sais juste de ce que je vois en tant qu'étudiante de ma génération», a-t-elle dit, soulignant que l'école n'était pas une option pour son père ou pour de nombreux autres immigrants. "Maintenant, il existe des fondations et des bourses destinées à aider les Latinos."


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Pendant de nombreuses années, il y a eu une idée préconçue que les Latinos dans l'industrie du vin n'étaient que les ouvriers agricoles. Bien que des Latinos s'occupent du travail de la cave et de l'élaboration des vins, ils sont encore sous-représentés dans les domaines de la propriété des chais et de la vinification.

Ulises Jr. dit avoir remarqué que, lorsqu'il s'agit d'embaucher des postes plus élevés dans des établissements vinicoles ou des sociétés de gestion de vignobles, la préférence est souvent donnée aux jeunes adultes qui ont récemment terminé un diplôme mais qui n'ont aucune expérience pratique. Le chef de cave ou contremaître de vignoble de l'entreprise, qui possède une vaste expérience pratique mais aucune formation formelle en vinification, passe au secondaire par rapport aux diplômés du collège en termes de salaire et d'autorité.

Elizabeth admet que le commerce du vin est intimidant. "Il faut un certain type de personne pour atteindre l'objectif de posséder une cave", a-t-elle déclaré. La plus grande chose qui, selon elle, doit être faite est d'encourager l'inclusivité pour tous sans étiquettes. "(Les Latinos) sont toujours tenus à une norme différente. J'espère qu'un jour tout le monde sera reconnu pour la qualité de son vin, pas seulement pour son appartenance ethnique ou son sexe."

Ulises Jr. est d'accord. Il voit toujours des inégalités de salaire et de conditions de travail. "Quiconque travaille dans un travail à forte intensité de main-d'oeuvre tel que la viticulture ne devrait pas avoir à travailler deux emplois pour gagner sa vie." Il ajoute qu'une loi sur les heures supplémentaires attendue depuis longtemps a été récemment adoptée pour les travailleurs agricoles, mais note qu'elle n'est pas associée à un salaire minimum plus élevé, ce qui signifie que le salaire est encore trop bas pour beaucoup.

Elizabeth dit que bien que le racisme ne lui ait pas été apparent, le sexisme l'a été. «J'ai partagé mes aspirations à faire du vin pendant le déjeuner avec mon père et le PDG d'une cave», se souvient-elle. «Et (le PDG) m'a dit de m'en tenir aux ventes parce que j'étais jolie et que je pouvais y réussir. Je suis fier de mon héritage et reconnaissant de l'opportunité qui m'est offerte, et je veux être reconnu pour mon travail acharné.»

Il n'y a peut-être plus de période difficile pour être une petite cave. Survivre aux défis de la pandémie et gérer le stress causé par les conditions météorologiques irrégulières, la sécheresse et les incendies lors des récentes récoltes ont fait des ravages sur de nombreuses personnes. Cohn dit qu'il est impressionné par le fait que la famille ait pu continuer à construire de manière organique. "Ils ont pris un engagement envers leur père et continuent", a-t-il dit. "Je ne pense pas qu'ils aient perdu un pas. Ils sont plus concentrés que jamais."

Adelina et Ulises

Adelina et Ulises Sr. Elle aide ses enfants à réaliser ses rêves. (Elizabeth Valdez)

Aubert fait écho à Cohn. Il a toujours cru que Valdez & Sons Vineyard Management allait être le moyen pour les vignerons et les viticulteurs de Sonoma de faire de grandes choses et d'élever la région dans son ensemble. "Nous avons toujours travaillé sur le principe que le meilleur reste à venir. Ils gèrent tous nos vignobles, et je ne pourrais pas faire ce que je fais sans eux. Sonoma mérite des gens comme les Valdezes."

L'ambition de la famille est peut-être leur plus grand héritage d'Ulises Sr. Elizabeth a les yeux sur la construction d'un nouveau domaine viticole près du vignoble Silver Eagle. "Nous allons arriver au point où nous allons réussir", a-t-elle déclaré. "J'ai l'impression que son esprit est toujours là et je pense qu'il serait fier de nous. J'espère nous ramener au point où il était et faire plus."

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