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L'histoire oubliée du vin en conserve américain

Allan Green a inscrit son nom dans les annales de l’histoire en devenant détenteur du record du monde Guinness le 5 juillet 2015. Son exploit: rassembler la plus grande collection de canettes de vin au monde – 449 pour être exact.

Green a commencé à collectionner des canettes de vin au début des années 80, à peu près au moment où il a fondé le Philo, Californie, cave Greenwood Ridge Vineyards, dans la vallée d'Anderson. Au cours des cinq années qui se sont écoulées depuis son entrée dans l'histoire, Green estime que sa collection a augmenté de plus de 1 200 canettes.

«J'ai la première et la deuxième plus grande collection au monde», dit-il. "J'ai mille canettes en double pour lesquelles j'aimerais trouver une maison, mais je n'ai pu trouver personne d'autre que moi qui est un collectionneur de canettes de vin, en particulier."

L’aspect le plus intrigant de la collection de Green n’est pas sa taille, mais le récit alternatif qu’elle propose sur l’histoire du vin en conserve. L’écriture conventionnelle cite la sortie de la Sofia Mini de Francis Ford Coppola en 2004 comme l’aube de la catégorie – du moins aux États-Unis. Une poignée d'autres marques (Infinite Monkey Theorem, Alloy Wine Works et Union Wine Co.'s Underwood) bénéficient également d'une part de la vedette pour avoir été les premiers à adopter l'emballage et jeter les bases de son succès actuel.

Pourtant, la collection de Green raconte une histoire différente. Il a des canettes de vin qui datent de 1936, l’année qui a suivi le lancement de la première bière en conserve américaine par la Gottfried Krueger Brewing Company. Sa collection montre également que les producteurs de vin en conserve innovaient avec des bouchons des décennies avant que les bouchons à vis ne perturbent le marché des bouteilles. Et qu'en est-il des récipients à portion individuelle de 187 millilitres et 250 millilitres? Ces innovations «modernes» remontent respectivement aux années 80 et 60.

Ce n’est pas non plus comme si ces premiers exemples étaient des versions de niche. Certains des plus grands producteurs de vin américains étaient profondément actifs dans le secteur des vins en conserve dans les années 1980. Et pendant un bref instant, il semblait qu'ils avaient accaparé le marché, avec une distribution nationale et un placement sur les compagnies aériennes garantis. Mais ce n’était pas censé être.

Ce sont les vins en conserve que le temps a presque oubliés.

Can Collection Histoire du vin en conserve
Crédit: Concours de vins en conserve

Les débuts du vin en conserve

Dès que l'Amérique est sortie de la prohibition et que son industrie viticole s'est remise sur pied, les producteurs ont commencé à innover. Mais dans ce cas, c'était un exemple d'une industrie fonctionnant avant de pouvoir marcher.

Les premiers exemples de la collection Green, qui peuvent être consultés sur la page Web du Concours international de vins en conserve, offrent un aperçu des styles populaires de l'époque. Des vins doux enrichis remplissaient des boîtes en acier décoratives, portant des noms comme Vin-Tin-Age et Sweet Adeline. L'expérimentation s'avérerait finalement de courte durée.

«En plus du fait que ces vins étaient plutôt géniaux au départ, la technologie de revêtement de (l'intérieur des) canettes était toute nouvelle», dit Green. "Disons simplement qu'il y avait là une courbe d'apprentissage."

Le revêtement intérieur était essentiel pour fournir une barrière entre le vin et les emballages en acier réactif. Le seul problème était que l'acidité et la teneur en alcool des vins rongeaient la couche protectrice, mettant le liquide en contact avec le métal. Combiné à la qualité déjà médiocre des vins, dit Green, l'emballage était «voué à l'échec dès le départ».

Même avec l’invention de boîtes en aluminium moins corrosives et sans rouille en 1959, les choses ne se sont pas beaucoup améliorées. Six packs de ports et de sherries de Californie ont fait place aux premières expérimentations avec des refroidisseurs à vin, de marques comme Redi-Shot de Denver.

Mogen David, un vignoble de Chicago fondé en 1933, a sorti Cold Bear Grape Wine, un mélange de 8 onces de rouge et de blanc emballé avec une ouverture à tirette. Une fois de plus, les procès se sont révélés impopulaires et de courte durée. Pourtant, leurs échecs n'ont guère atténué le moral des producteurs de vin.

Histoire du vin en conserve à l'âge de vin-étain
Crédit: Concours de vins en conserve

Les vins en conserve prennent leur envol

Le premier âge d'or du vin en conserve américain est arrivé à la fin des années 1970. La cave Villa Bianchi de Kernan, en Californie (maintenant connue sous le nom de Bianchi Winery et située à Paso Robles) a rencontré le succès avec les refroidisseurs à vin Lite Red et Lite White de 12 onces en 1979. Trois ans plus tard, la cave a lancé une ligne de California Chablis, Les vins de Bourgogne et rosés en canettes de 6,3 onces (187 millilitres), qui ont ensuite gagné en distribution dans 45 États.

Le Geyser Peak Winery de Californie a également lancé des canettes de taille similaire de vins de Bourgogne et de Chablis via sa marque Summit. Alors que les producteurs américains utilisaient librement les noms des régions françaises sur leurs canettes, le respect de la vieille garde et de ses traditions étouffantes diminuait rapidement.

«Nous voulons mettre du plaisir dans le vin. Il était trop destiné à (l'élite) », a déclaré Wayne R. Downey, président de Geyser Peak, au Washington Post en 1981.« Nous essayons d'atteindre le grand public, ignorant l'appel snob et tout ça.

Il n’est pas surprenant que Downey ait été heureux d’aller à l’encontre de l’establishment. Il n'est pas venu dans une entreprise d'importation de vin de luxe, mais dans l'industrie des boissons gazeuses, à la Canada Dry Corporation. C'était une industrie qu'il avait déjà révolutionnée, pionnier dans l'utilisation de bouteilles en plastique pour les sodas et les anneaux en plastique de 6 paquets. Maintenant, il espérait faire la même chose pour le vin avec des paquets de 6 à 2,99 $.

Downey n’était pas le seul dirigeant des boissons non alcoolisées à chercher à dynamiser le marché du vin. En 1977, Coca-Cola a acheté la Taylor Wine Company de New York, sixième producteur du pays. Coke a ciblé Taylor spécifiquement en raison de son «système de distribution national stellaire», explique l'écrivain vinicole Thomas Pellechia, auteur de «Over a Barrel: The Rise and Fall of New York's Taylor Wine Company».

Coke visait également à tirer profit de la réputation favorable de Taylor et a rapidement lancé une marque sœur de la côte ouest, Taylor California Cellars. «En l'espace de trois ans, Taylor California Cellars est passé de zéro caisse à environ 8 millions à l'échelle nationale», déclare Pellechia.

Tout comme Geyser Peak et Bianchi, Coke a fait ses débuts avec les vins de Bourgogne, de Chablis et de rosé dans des canettes de 6,3 onces via ses marques Taylor. Plutôt que de cibler les canaux de distribution traditionnels, Coke a jeté son dévolu sur l'industrie du transport aérien, vantant l'emballage comme une solution d'économie d'espace, de poids et finalement d'économie de carburant.

Les compagnies aériennes ont été vendues, mais leurs clients n’ont pas été convaincus. «Au moins 40% de nos passagers buvant du vin n'aimaient pas les canettes ou les détestaient», a déclaré Richard Arnold, vice-président des opérations de restauration chez United Airlines, au New York Times en 1981, à la suite d'un essai de six semaines de Taylor canettes.

Histoire du vin en conserve Taylor
Crédit: Concours de vins en conserve

Turbulence et notes de dégustation Tinny

C'était le même vieux problème pour les vins en conserve. Reynolds Metals Co., la société de mise en conserve utilisée par Taylor et Geyser, a affirmé avoir résolu le problème du revêtement intérieur. Pourtant, les clients se plaignaient toujours de saveurs contaminées et de notes métalliques.

Robert Minto, un blogueur de vin basé au Montana et passionné de compagnies aériennes, se souvient avoir essayé les vins en conserve de Taylor en vol juste après la fusion de Western Airlines avec Delta au milieu des années 80. Minto, un grand voyageur avec Western, voulait prendre le dernier vol de Salt Lake City à New York avec la compagnie aérienne. Il reviendrait ensuite le lendemain – dans le même avion et dans le même siège – en tant que passager Delta. Les deux vols n’auraient pas pu être plus différents.

«Western a servi du Champagne en autocar et il y avait toujours trois sélections rouges et deux sélections blanches en première classe», dit-il. «J'ai bu un très bon vin rouge français en sortant de Salt Lake à New York.»

Sur le vol de retour, il s'est enquis des options de vin rouge. «Tout ce que nous avons, c'est celui de Taylor», lui a dit un agent de bord de Delta. C'était loin de la sélection qu'il avait l'habitude de choisir à 40 000 pieds. Pourtant, Minto a accepté de l'essayer.

«Elle a jeté cette petite boîte de 8 onces de Taylor sur le chariot», se souvient-il. «C'était la chose la plus horrible que j'aie jamais goûtée de toute ma vie.»

En l'espace de deux décennies, les entreprises d'emballage développeraient des processus et des canettes améliorées pour surmonter les problèmes de contamination une fois pour toutes. Malheureusement, aucun des premiers pionniers n'était là pour en profiter.

Bien que Bianchi et Geyser existent encore à ce jour, leur époque de mise en conserve du vin est révolue. Quant à Taylor, Coca-Cola a déchargé à la fois les marques de New York et de Californie, ainsi que quelques autres sociétés vinicoles qu'elle possédait, à Seagrams pour 200 millions de dollars en 1983 (deux ans avant que Minto ne les essaye sur Delta).

Pour certains, il est impossible de revenir sur cette période sans penser à «ce qui aurait pu être», surtout compte tenu du succès actuel des vins en conserve.

«C'était un match parfait», dit Pellechia à propos de la combinaison Coke et Taylor, citant leur double domination de la distribution. En fin de compte, Coca-Cola n’était pas prêt pour les faibles marges, les tendances de consommation variables et les millésimes incohérents qui vont de pair avec le vin.

Si Coke avait pu vivre avec les lacunes de l’industrie du vin, dit-il, «Taylor California Cellars aurait pu être une réussite remarquable aujourd'hui.»

Au lieu de cela, c'est juste un autre nom dans une collection de canettes de vin de mille vins à Philo, en Californie.

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