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Pourquoi le cabernet franc est en hausse à Napa

Le cabernet sauvignon est incontestablement le premier cépage rouge de Napa. Mais ces derniers temps, le cabernet franc a attiré l'attention des vignerons de la région. Au cours des dernières années, le raisin a fait son chemin dans des embouteillages et des assemblages plus monocépages. Maintenant que les producteurs plantent plus de vignobles en cabernet franc et que la demande augmente, les prix du raisin ont emboîté le pas.

La présence du Cabernet Franc dans la vallée est peut-être encore faible, mais les vignerons disent voir le potentiel du raisin. «Nous avons l'occasion de faire un très bon Cab Franc dans la Napa Valley», déclare Chris Carpenter, vigneron chez La Jota Vineyard Co., qui fait une mise en bouteille variétale de 95 $ de Cabernet Franc. «Nous avons le bon climat, les bons sols, et les gens commencent à s'en inspirer.»

Pour les consommateurs, le cabernet franc frappe à plusieurs niveaux: il plaît à la fois aux aficionados classiques de Bordeaux et à une jeune génération attirée par le style plus maigre à base de plantes de la Loire. Carpenter rapporte que les buveurs de ses Cabernet Francs reconnaissent la longévité du cépage et commencent à le considérer comme un vin de collection, tout comme le Cabernet Sauvignon.

Pour les buveurs de vin qui souhaitent se familiariser tôt avec la tendance du cabernet franc de Napa, voici ce qu'il faut savoir.

Vignobles de Caladan
Gracieuseté de Caladan

Une augmentation des plantations et des prix

Le premier cabernet franc connu dans la région a été planté en 1949 dans le vignoble Detert, qui faisait à l'origine partie du vignoble To Kalon. Le site d'origine de 18 acres était principalement composé de cabernet franc – environ 17 acres – en grande partie grâce à l'influence de Robert Mondavi, qui a acheté une grande partie des fruits.

Bien qu'une replantation du bloc ouest de ce vignoble en 2015 ait vu un pourcentage plus élevé de plantations de cabernet sauvignon entrer, le vigneron de troisième génération Tom Garrett de Detert Family Vineyards dit avoir constaté une augmentation de l'intérêt pour le cabernet franc, comme leur cabernet d'Oakville. Franc, qui se vend 100 $. «De notre point de vue, à la fois de la fabrication de notre propre vin et de la vente de raisins, nous – comme vous pouvez l'imaginer – avons vu la croissance et l'intérêt pour le cabernet franc continuer à croître lentement», déclare Garrett. «Il y a beaucoup de passionnés de Cabernet Franc.»

Les plantations de cabernet franc sont petites dans la région, mais sont en croissance. Il y a actuellement 1 211 acres de cabernet franc aux 24 354 acres de cabernet sauvignon. Cependant, les plantations de cabernet franc ont augmenté de 13,5 pour cent de 2006 à 2016, et de nouveaux projets indiquent que d'autres sont à venir.

Chez La Jota Vineyard Co., Carpenter a commencé avec un bloc de cabernet franc planté sur un porte-greffe St. George. «Nous cultivons toujours cette pièce et c'est probablement l'un des plus anciens blocs de cabernet franc de la Napa Valley», dit-il. «Mais nous avons également planté des Cab Francs supplémentaires là-haut alors que la popularité de ce vin particulier de la gamme La Jota a augmenté.» Pour répondre à la demande des clients, la production initiale de La Jota de 200 caisses a quadruplé pour atteindre près de 900 caisses.

La conviction de Carpenter pour le cabernet franc à Napa se reflète dans son nouveau projet, Caladan. Dans le but de créer ce qu'il appelle une «expression de la rive droite» du cabernet franc dans la Napa Valley, il s'approvisionne en fruits dans quatre sites montagneux distinctifs – Howell Mountain, Mount Veeder, Diamond Mountain et Spring Mountain – pour produire un vin particulièrement complexe qui se vend pour 150 $.

Pendant ce temps, Bryant Estate a toujours utilisé du Cabernet Franc des vignobles d'Abreu dans son assemblage Bettina à 500 $, mais il y a 10 ans, il a planté une petite parcelle sur le site de Pritchard Hill. La cave a mis en bouteille son premier cabernet franc monocépage en 2016; il sortira plus tard cette année.

L’un des principaux indicateurs de la popularité croissante du cabernet franc est le prix du raisin. Selon le rapport 2019 du département de l'Alimentation et de l'Agriculture de Californie, le cabernet franc commande en moyenne 9493,79 $ la tonne contre le cabernet sauvignon à 7865,52 $ la tonne. Ce n'est pas un cas unique; Le cabernet franc a commandé un prix plus élevé depuis 2016. Bien que cela soit en grande partie motivé par l'offre et la demande, le fait qu'il existe une telle demande témoigne de la popularité croissante du raisin.

Domaine Bryant
Gracieuseté de Gentl & Hyers

L'analyse de rentabilisation du cabernet franc

Un peu inconstante, le cabernet franc «a une séquence moyenne, et c'est une séquence verte», explique Dan Petroski, vigneron chez Larkmead Vineyards. Le défi est le suivant: pousser le cabernet franc à pleine maturité lui fait perdre ses arômes et saveurs nuancés. Mais lorsque le raisin est sous-mûr, cela peut être désagréable.

«Il y a une étrange relation amour-haine avec le cabernet franc dans la Napa Valley», dit Petroski. "Je pense que nous dirions tous que nous l'aimons, mais nous avons tous peur de le défendre parce que nous craignons que le profil de saveur ne corresponde pas au profil de Napa Valley."

Cependant, Petroski ajoute: «Je pense que les gens s'ouvrent à l'idée que le vert est bon, que ce sont des saveurs plus complexes et nuancées dans nos vins.»

Vignobles de Larkmead
Gracieuseté de Larkmead

Le rôle du cabernet franc en tant que raisin d'assemblage joue également dans sa popularité croissante. À Larkmead, Petroski a changé le cépage du salon LMV de la cave, qui se vend 185 $, donc le cabernet franc mène le mélange plutôt que le cabernet sauvignon.

D'un point de vue commercial, le cépage offre plus d'options au sein d'un portefeuille. «Je l’utilise personnellement chez Larkmead pour diversifier notre gamme», déclare Petroski. «La majorité de nos vignobles a été plantée en cabernet sauvignon – plus de 70 pour cent. Il n’est pas dans notre intérêt de proposer six vins rouges qui sont tous du Cabernet Sauvignon. »

Un spécialiste du cabernet franc de la région, Lang & Reed, a connu un succès important dans ses ventes, même pendant la pandémie. Le propriétaire John Skupny, qui embouteille des Cabernet Francs monocépages depuis 1993, dit qu'il était initialement très préoccupé par les ventes au début du Covid-19, étant donné que la plupart de ses vins sont vendus sur place. Cependant, il s'est tourné vers les canaux de vente directe aux consommateurs et a pu vendre la grande majorité de ses vins, y compris le célèbre cabernet franc «Deux-Quatorze» de 85 $, récupérant «80 à 90%» des ventes attendues.

Que ce succès – et celui des producteurs interrogés – soit le signe de l’évolution des goûts des consommateurs ou du désir d’acheter au-delà du Cabernet Sauvignon à Napa, n’importe qui peut le deviner. Dans l'ensemble, les plantations de cabernet franc restent petites et le cabernet sauvignon continue de dominer. Mais le nombre croissant d'embouteillages de cépages de Cabernet Franc indique un enthousiasme pour le raisin et un aperçu de ce qui peut être un intérêt croissant pour la diversité variétale dans la région.

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